端粒長度與童年壓力並不總是相關的

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較短的端粒長度被廣泛認為是幼兒應激的表現,但是一項新研究的結果發現它比這更複雜。

成年後的壓力會對端粒長度造成損傷,端粒的作用是保持染色體的完整性和控制細胞分裂周期,其被廣泛認為是細胞衰老的標誌物。先前對生活環境糟糕兒童的研究(比如遭到父母虐待)表明,童年壓力也會導致端粒變短。但是端粒和童年壓力之間的關聯並不完全明確。

在最近發表在《eLife》上的一項研究中,研究人員測試了衛生干預手段對兩歲兒童的端粒長度的影響,包括改善環境衛生、水質和營養。這些的研究結果非常令人意外:相比於對照組,這些干預措施加速了端粒的縮短。

端粒長度與童年壓力並不總是相關的

美國新澤西州羅格斯大學醫學院的Abraham Aviv說:「這篇文章很棒,如果有影響的話,我也希望這種作用是負相關的。」

端粒會在細胞每次分裂後縮短,最終導致基因組不穩定性。很多因素都會加速端粒縮短,比如感染。動物研究表明,重復接觸病原體會導致端粒磨損,對成年人來說,感染和較短的端粒之間存在相關性。但是對於生命早些時候的研究仍然存在巨大不足。

加州大學伯克利分校的微生物學家Audrie Lin說:「我們並不是太了解年輕人的端粒長度,我們想要弄清楚哪些環境因素會影響端粒長度。」

Lin和同事們的研究屬於一項更大規模試驗的一部分,該試驗在孟加拉國農村地區開展,目的是探究衛生和營養干預對孩子總體健康的影響(WASH福利試驗)。孕婦被隨機分到不同的組中,試驗組的女性會得到營養補充劑、衛生馬桶、洗手設施等,而對照組則沒有這些東西。研究人員從662名兒童一歲之後的血液樣本中測試了端粒長度(分別有341和321個樣本來自於試驗組和對照組),兩歲的時候又重新做一次。

端粒長度與童年壓力並不總是相關的

孟加拉國邁門辛附近的農村,該研究的受測者都在這裡招募

相比於對照組,試驗組中的兒童患痢疾和感染的機率更低,生長得也更快。但是與期待相反的是,第一年後,這些孩子的端粒長度明顯縮短,平均長度為6650個鹼基對,比對照組短163個鹼基對。第二年,對照組中孩子的端粒也縮短了,這兩組孩子之間的差異沒那麼明顯了。

Lin對這個結果很驚訝,她認為對照組中的孩子的端粒應該更短,因為他們面臨的環境壓力更大。

她認為,試驗組中的孩子的端粒更短可能反映出了生理生長改善,而沒有反映出生物學壓力減少。她推測:「如果你長得更快,那麼你的端粒磨損速率就更快。」

Aviv認為這個解釋很合理,這與過去的研究一致,過去的研究表明,對於年齡更大的孩子,身體質量與端粒長度之間存在負相關性。然而,令他驚訝的是,該研究沒有提供關於端粒長度和試驗組孩子生長之間關係的數據。他說:「這是關鍵的問題。」

Aviv補充說,一般的觀點認為,端粒短就不好,長就好,這種觀點太片面了。他說:「與任何生物因素一樣,端粒長度也是折中妥協的。」比如,端粒更短與糖尿病、心血管疾病、過早死亡等相關。然而,最近的研究表明,端粒更長與多種主要的癌症風險升高相關。

加州大學洛杉磯分校的Judith Carroll研究行為和健康之間的關係,他沒有參與這項研究,他對這項研究結果表示很感有趣,但是應該謹慎對待。她說:「衛生干預措施驅動了端粒長度不同的這種因果推論還為時過早。」她指出,作者們沒有在干預措施之前對端粒長度進行測量,所以無法更清楚地解釋因果關係。

總體來說,Aviv還是很樂於看到端粒研究將焦點關注到孩子身上,如果這些發現可以在未來的研究中復現,那麼一定與這篇論文非常相關。

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