再融5億美元!前Google特斯拉Uber三巨頭打造無人駕駛「極光之隊」






再融5億美元!前Google特斯拉Uber三巨頭打造無人駕駛「極光之隊」

B 輪融資過後,Aurora 的估值將達到 25 億美元。

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競爭激烈的無人車戰場,最近又迎來了一位重量級的獨角獸。

2 月 7 日,據彭博社報導,美國自動駕駛公司 Aurora 獲得了 5.3 億美元 B 輪融資。這輪融資由矽谷風投公司紅杉資本(Sequoia Capital)領投,亞馬遜、普信集團(T. Rowe Price Group Inc.)、殼牌石油等參投。這輪融資後,Aurora 的估值將高達 25 億美元,一舉躋身矽谷獨角獸之列。

5.3 億美元的巨額投資也使 Aurora 打破了Zoox 曾創下的 5 億美元融資記錄,成為單筆融資量最大的獨立自動駕駛企業。

Aurora 首席執行官克里斯·厄姆森(Chris Urmson)表示,這筆投資將被用於擴大 Aurora 的工程團隊,以及人力資源和經營團隊。

「突然」被資本捧到巔峰的 Aurora 究竟是何方神聖?紅杉資本和亞馬遜為什麼在茫茫多的自動駕駛公司里把寶押在這家看似不起眼的公司身上?

三巨頭組成的夢之隊

僅僅成立兩年的 Aurora 與其他自動駕駛初創公司相比,簡直擁有一家夢之隊:縱觀無人車的發展歷史,在每一個階段都能找到這三位先驅的名字。

實際上,早在 Google 無人車項目 Waymo 上線,特斯拉無人駕駛系統 Autopilot 交付,Uber 開始部署無人車計劃之前,Aurora 的三位創始人就已經開始研究自動駕駛了。

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首席執行官克里斯·厄姆森在 2009-2016 年間,曾擔任 Google 自動駕駛計劃 CTO,主管 Google 在無人駕駛領域開荒。

在厄姆森的帶領下,Google 從零開始,自主設計出了為取消駕駛員作準備的原型車。這輛車隱藏了方向盤和腳踏板,為了使傳感器發揮最大的作用,厄姆森還改變了車內的結構。

厄姆森在職的六年中,Google 積累了超過 180 萬英里的自動駕駛里程,這個過程中只發生過 15 次小的汽車碰撞事故。

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克里斯·厄姆森

如今,厄姆森曾經在 Google 一手建立的項目有一個更廣為人知的名字,那就是 Waymo。

盡管厄姆森在 Google 留下的成績已經足夠耀眼,但他與無人車的緣分還要從更早說起。

在加入 Google 之前,厄姆森在卡耐基梅隆大學機器人研究所從事與機器人駕駛相關的研究。2007 年,身為研究教授的厄姆森贏得了一場在無人車發展史上舉足輕重的大獎賽,也正是這場大獎賽,讓業內的所有人都認識了厄姆森。

這場獎金高達 200 萬美元的無人車大獎賽,全稱為「DARPA 挑戰賽」,由美國國防部主辦。而厄姆森參賽的那一年,DARPA 挑戰賽的舞台被搬進了路況更複雜的城市里。

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厄姆森拿下冠軍的比賽車,與今天的無人車十分相似

為了讓車輛能遵守所有交通規則,同時順利完成匯入、讓路等複雜動作,厄姆森和他的團隊為參賽車編寫了 50 多萬行代碼。在無人駕駛的起步年代,這輛車已經能通過十幾個雷射探頭、照相機和雷達來檢測和跟蹤其他車輛,完成定點停車、跟車、十字路口讓行等複雜動作。

可以說在十二年前的比賽上,厄姆森就已經完成了今天自動駕駛系統的原型。

而當談到自己投身於無人駕駛事業的原因時,厄姆森說:是為了讓 11 歲的兒子不用再等4年半才拿到駕照。

Aurora 的首席產品官斯特林·安德森(Sterling Anderson)的成就也非常奪目:主管設計特斯拉經典車型 Model X,之後以主管身份帶領特斯拉 Autopilot 團隊開發自動駕駛系統。

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右為斯特林·安德森

而在麻省理工大學擔任研究員期間,安德森開發的一套無人車安全監控框架,就已經能使人為錯誤導致的車禍減少 78%。

談到 Aurora,安德森並不覺得今天的成就是偶然:「在做到盈利之前,在無人車這件事變得‘性感’之前,我們就已經做了很久很久了。」

「在被關注之前已經做了很久」這條評價,對於 Aurora 首席技術官德魯· 貝格內爾(Drew Bagnell)來說更加合適。

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在加入 Aurora 之前,貝格內爾是Uber高級技術中心自動駕駛和感知團隊的負責人,在深度學習和機器視覺方面有長達十八年的研究經歷。

來自 Google、特斯拉、Uber 技術團隊的領軍人物攢出了這支無人車領域的「夢之隊」,結合這三位創始人的背景,資本巨頭對 Aurora 的信心也就可以理解了。

而如今,隨著擁有全球最大物流業務之一的亞馬遜的入局,Aurora 將會在無人車戰場上被推上一個更重要的位置(雖然亞馬遜和 Aurora 目前尚未透露具體投資條款)。

「在某種程度上,Aurora 是我們三個回歸初心的結果。」安德森總結道。

Aurora 到底是怎樣一家公司?

盡管從陣容上來看Aurora 已經贏在了起跑線上,但是一家公司是否能成功,還是要看它的商業模式。

與蘋果、Google、特斯拉這樣「自產自銷」的技術巨頭不同,Aurora 要做的是與汽車廠商合作,為傳統汽車提供自動駕駛全棧解決方案。

根據《財富》雜誌的報導,Aurora 將在未來與車企共同設計和研發傳感器、融合技術、軟件以及部署自動駕駛車輛需要的數據服務。

Aurora 對造車不感興趣,也不想成為雷射雷達和傳感器的生產商。

Aurora 真正感興趣的是強強聯合——讓傳統車企做自己擅長的造車,而 Aurora 專注自動駕駛汽車底層技術的研發,為車企提供建立自動駕駛系統和服務的能力。可以說,Aurora 沒有重塑人們出行方式的宏偉願景,他們想做像一級供應商那樣的角色。

《連線》雜誌評論 Aurora 道,他們想向汽車製造商銷售自動駕駛技術,就像其他人銷售安全氣囊一樣。

這種商業模式,與福特通用的「收購式」(通用汽車收購了自動駕駛公司 Cruise,福特收購了 ArgoAI 的多數股權)和 Google 蘋果「自造式」都不同,但效果很明顯。

2018年1月,Aurora 已經與大眾和現代這兩家全球最大的汽車製造商達成合作,加速開發自動駕駛車。

大眾汽車希望從 2021 年起,在 2 到 5 個城市推出搭載自動駕駛功能的商用車隊。目前,大眾已經開始和 Aurora 共同設計能整合自動駕駛系統的定制電動擺渡車。

而另外一款能自動接送乘客的小型巴士 Moia 已經在 2018 年進入測試階段。

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如今,無論是傳統車企,科技巨頭,還是無人駕駛初創公司,都加入了自動駕駛的戰場。如對於 Aurora 來說,他們面對的是一場進入白熱化時期的混戰。

對此,厄姆森表示戰局未定,仍有信心。「在成立Aurora前,我們三人都曾有過疑慮:成立一家自動駕駛系統研究公司真的可行麼?」厄姆森說,「後來,我們的答案是可行。我們現在正處在一個汽車行業前所未有的轉折點。」

最後,對於被大公司收購,三位創始人都表示不感興趣。他們希望的是與更多車企達成合作,將自動駕駛技術更快更廣地傳播出去。

「在離開Google時,我花了很多時間思考,接下來做什麼才是有意義的,」厄姆森說,「而當我看到整個自動駕駛產業的現狀和發展時,我終於想明白我要做什麼了,那就是和一群出色的人創辦一家公司,並抓住這個機遇。」

轉載聲明:本文轉載自「矽星人」,搜尋「guixingren123」即可關注。作者:邢逸帆

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